2013年5月23日,星期四

高危儿童学前教育,是的;普及学前教育,也许不是

1月份,我登录了博客“抢先一步失败了”美国卫生与公众服务部的一项高质量研究发现:“总而言之,获得学前教育最初有积极的影响,但到三年级结束时,在认知、社会情绪、健康和育儿实践这四个领域中的任何一个都发现了很少的影响。”研究发现的少数影响并没有显示出对儿童有利或不利影响的明确模式。”

在最近一期的《经济展望杂志》(Journal of Economic Perspectives)中,格雷格·邓肯(Greg J. Duncan)和凯瑟琳·马格努森(Katherine Magnuson)在论文中提供了一个更广泛、更乐观的角度,“投资学前教育项目(就像《经济展望》1987年第一期的所有论文一样,这篇文章是对美国经济协会(American Economic Association)的免费在线赞美。坦白地说,自1987年创刊以来,我一直是《商业周刊》的执行主编。)

评估学前教育项目的主要困难之一是,仅仅比较参加这类项目的儿童和不参加这类项目的儿童是不公平的。毕竟,家庭在许多方面是不同的,其中一些不容易衡量,这些差异需要考虑。因此,首选的方法是“实验”方法,即在一组家庭中,一些家庭被随机分配到学前教育项目中,而另一些则没有。当然,我们可以通过观察可观察的特征来判断赋值是否真的是随机的:也就是说,有孩子被随机选择入园的家庭,其平均收入、教育水平、就业水平、单亲比例等,与未被随机入园的家庭相同。但随机录取也提供了一种合理的方式,可以调整家庭中不可观察到的差异,比如家庭对学业、毅力或工作的重视程度。

邓肯和马格努森着重研究了用这种随机分配实验方法完成的学前教育研究,并确定了过去半个世纪中84个这样的研究(包括前面提到的Head Start研究)。他们在图中总结了这84项研究的结果。

图的横轴显示了研究进行的年份。纵轴显示了研究中发现的效应的大小,衡量的是上幼儿园的孩子的认知和成就进步的平均值。黑人儿童和白人儿童进入幼儿园的成绩差距约为一个标准差。有黑色轮廓的圆圈是Head Start计划。这些进步是在学前入学阶段结束时衡量的——在这些进步有机会消失之前。从这张图和他们周围的讨论中,我们可以了解到一些关键点:

有证据表明学前教育项目有短期的收益。
2)此类程序的平均收益水平似乎随着时间的推移而下降(如向下倾斜的线所示)。这一发现令人沮丧,因为人们希望这样的项目能够随着时间的推移变得更加有效。但一个可能的原因是,这些学前教育项目中孩子的父母(尤其是母亲)近年来没有像上世纪60年代那样处于极度不利的地位,当时的识字率、健康水平和收入水平都要低得多。因为父母受过更好的教育,有更高的收入,从学前教育的收益是较小的。
3)从学前教育项目中获得的学术成果往往会逐渐消失。正如他们所写的:“大多数跟踪儿童在项目治疗结束后的早期教育研究发现,随着时间的推移,对测试分数的影响会逐渐减弱。”
然而,一些非常长期的研究发现,尽管认知和成就方面的进步有所减弱,但仍经常有可观察到的行为效应,如提高高中毕业率、降低青少年生育率和降低犯罪行为率。这一发现带来了一个难题,因为即使对孩子们、他们的老师、他们的父母和其他人进行了一系列的调查问卷和测试,研究人员仍然无法衡量学前教育项目中到底是什么可能产生这些积极的长期结果。

那么,所有这些对于普及学前教育的提议意味着什么呢?奥巴马总统宣布的全民学前教育计划还有他2014年提出的预算?我知道对某些人来说,“普遍”这个词是一种象征平等和正义的护身符。但或许值得注意的是,尽管学前出勤率随着时间的推移一直在增加,但对任何收入群体来说,这还远远不是普遍的。邓肯和马格努森提供的数据显示了按收入水平划分的3岁和4岁儿童入读幼儿园的比例。在过去的几十年里,学前班的入学率一直在上升,但现在约占所有儿童的一半。在关于“普适性”学前教育的讨论中,我从来没有弄清楚普适性是指适用于所有收入水平,还是只有低收入家庭的孩子才能“普适性”上学前教育。

更详细的研究还表明,对于3到4岁的孩子来说,最好的体验没有一个放之四海而皆通的答案。例如,其中一些研究表明,来自低收入家庭的孩子比来自高收入家庭的孩子受益更多。通常,学前教育对女孩的学业好处更高,但对男孩的行为好处更高。出生体重极低的儿童往往不能从学前教育中受益,这可能是因为出生体重过低可能是能力下降的信号。学前教育项目在如何培训教师、如何平衡孩子们的学业和情感需求以及课程设置方面差异很大。对某些儿童来说,还有其他的早期干预措施可能更有效:例如,对高风险的第一次母亲进行家访,或对生活在有家庭暴力记录的家庭中的儿童进行干预

“通用”一词并不能保证质量。毕竟,我们有“普遍的”K-12教育,但这并不意味着美国所有的孩子都在高质量的甚至大致相同的学校。“环球”肯定是昂贵的。有充分的理由进行一系列早期儿童干预的进一步实验,包括学前教育,以更好地了解什么起作用,以及为什么起作用。现在,可悲的事实是,我们不知道的东西太多了。