2014年7月23日,星期三

失业与劳动力参与:重新审视这个难题

在大萧条(Great Depression)及其后果期间,美国的失业率一直高得令人痛苦,但上世纪80年代初的高失业率看起来更糟——至少乍一看如此。然而,20世纪70年代和80年代是一个上升的成年人口份额,特别是妇女,进入(有偿)劳动力的时期,而最近几年是一个成年人口占劳动力的份额正在下降的时期。事实上,过去几年的一个标准担忧是,官方失业率没有反映出劳动力市场的真正痛苦,因为官方失业率只包括那些正在找工作的人,而不是那些变得气馁、放弃找工作的人。失业率和劳动力参与率之间的相互作用告诉我们什么?

这是二战后的失业率。2009年10月失业率最高达到10%,仅次于1982年11月和12月失业率最高的10.8%,是二战后经济衰退中第二高的。此外,从1979年12月到1987年8月,在近8年的时间里,每月失业率超过了6%。最近,失业率在2008年8月首次升至6%以上,截至2014年6月为6.1%。因此,目前月度失业率高于6%的情况将持续六年多一点是合理的——这是令人沮丧的,但要达到上世纪80年代大部分时间的高失业率水平仍有一段路要走。



然而,这种比较感觉不太公平。毕竟,在20世纪70年代和80年代,劳动力参与率(即有工作或失业并正在找工作的成年人的比例)从60%上升到了67%。自经济大衰退开始以来,劳动力参与率从66%下降到约63%。上世纪80年代,成年人就业比例上升,失业率回落至6%以下,这比2014年失业率下降更令人欣慰。这张图显示的是二战后的劳动力参与率。


为了调查这些问题,经济顾问委员会(Council of Economic Advisers)刚刚发表了《2007年以来的劳动力参与率:原因和政策影响。从1960年到20世纪90年代中期,劳动力参与率的上升是由婴儿潮一代达到工作年龄和妇女大量进入(有偿)劳动力驱动的。2000年以来的下降主要是因为女性在劳动力中所占比例的上升趋于稳定,以及婴儿潮一代的老龄化正在提高退休人数。这是报告中的数据,分别显示了男性和女性的劳动力参与率。

经济顾问委员会还指出,在每次衰退期间,劳动力参与率往往会略有下降,因为一些人放弃了找工作,因此没有被正式计算为“失业”。后提出自己的分析,表明它很好的符合先前的研究的主题,CEA指出:“直到2012年初(劳动力)参与率是一般略高于会根据老化趋势预测和标准商业周期的影响。但在过去两年中,尽管失业率一直在迅速下降,但参与率继续以相同的速度下降。”

换句话说,劳动力参与率一直到2012年左右都在下降,这可以从人口老龄化和衰退期间的常见模式中得到解释。(这是2012年4月的一篇文章提到了一项研究表明了这一点)。在这种情况下,真正令人困惑的不是为什么劳动力参与率一直到2012年都在下降,而是为什么自2012年以来持续如此迅速地下降。为了解释自2012年以来的这段时期与以往经济衰退后的时期有何不同,经济顾问委员会的报告最关注的是大衰退后的长期失业率有何不同。例如,这里有一个数字显示了失业超过27周的总失业人数的比例。在过去的经济衰退中,这一比例最高时约占总失业人数的20%。在大萧条时期,长期失业人口占所有失业人口的比例最高达到40%以上,即使是现在也保持在历史高位。(这是2013年7月的一个关于长期失业遗留问题的职位)。




另一个衡量长期失业的指标是平均失业时间。再次提醒大家,只有那些正在找工作的人才会被官方统计为失业,而不是那些已经失去信心、不再找工作的人。在过去的几次经济衰退中,平均失业时间在20周左右达到顶峰。在“大衰退”(Great Recession)期间,失业率在约40周时达到顶峰,而在35周时仍处于令人不安的高位。


经济顾问委员会的报告分析了劳动力参与率下降的其他一些潜在原因,比如上学的16-24岁年龄段的人所占比例不断上升,以及其他按年龄、性别和残疾状况分列的因素。至少对我来说,最重要的底线是不要把注意力集中在谁“真正”应该被算作失业者这个有点枯燥的争论上。毕竟,劳工统计局也收集有关“气馁工人“待业”工人。相反,关键的信息是,较低的失业率包含了比往常大得多的长期失业人数。等待美国经济重新吸收这些工人并没有显示出好的结果。