2015年2月19日星期四

美国是否应该转向一个不断下降的贴现率?

想象一下,你可以通过制定两种监管政策中的一种来拯救100条生命。这些保单的成本是一样的,必须马上支付。然而,一个监管政策挽救了现在的100条生命,另一个监管政策挽救了50年后的100条生命。在这个假设的例子中,两种政策的成本是相等的。两种保险的收益是否相等,因为两种保险都能挽救100条生命?还是说,现在拯救100条生命比未来拯救100条生命有不同的价值——更大的价值?

这个问题涉及经济学家所谓的“贴现率”,它表示与同等规模的当前利益相比,未来利益应被“折现”多少。如果你对这个假设问题的回答是,50年后挽救100条生命的价值与现在挽救100条生命的价值相同,那么你就应用了0%的贴现率——也就是说,未来的收益与现在的收益相比没有折现。如果你的答案是,现在挽救100条生命比50年后挽救100条生命的好处更大,那么你就应用了正贴现率。

几乎所有经济学家都认为,正贴现率是恰当的。从直觉的角度来看,早点获得好处是值得的。而且,现在挽救100条生命在一定程度上是肯定的,而50年后挽救100条生命在一定程度上是不确定的。另外,假设这个假设的例子在目前需要花费10亿美元。如果你把这笔钱投资到一个每年支付3%利息的安全金融机构,那么50年后的复利加起来将达到43.8亿美元,这使得50年后的成本效益权衡看起来不那么有吸引力。贴现率为零意味着我们将所有成本和收益视为等价的,无论它们发生在现在、近期、中期还是难以想象的遥远未来。因此,几乎肯定会有一颗小行星在几百万年后撞击地球,这与我们能否看到小行星撞击地球、而这一事件发生在10年后同样值得关注——因为未来并没有被忽略。

但是贴现率应该是多少呢?折现率应该是一个随时间变化的常数值,还是一个随时间变化的递减值?想想这里的利害关系。较高的贴现率意味着我们更倾向于当前,特别是将未来的利益视为不那么重要。较低的贴现率意味着,虽然我们仍倾向于当前,但我们更重视未来发生的事情。公共政策问题,包括消费资源的好处会发生(至少部分)在遥远的未来,像一些气候变化的风险,或小行星撞击地球的几率,事实证明,折现率的选择是极其重要的。

一份由环境和福利经济学家组成的全明星名单解决了这个问题。政府是否应该在项目分析中使用递减贴现率?发表在the环境经济学与政策评论(宣告,页145 - 163)。作者名单是
Kenneth J. Arrow, Maureen L. Croppery, Christian Gollierz, Ben Groom, Geoffrey M. Heal, Richard G. Newell, William D. Nordhaus, Robert S. Pindyck, William A. Pizer, Paul R. Portney, Thomas Sterner, Richard S. J. Tol, Martin L. Weitzman。以下是作者对当前美国贴现率政策的描述:
“然而,在美国,管理和预算局(OMB)建议项目成本和效益以恒定的指数率贴现(在其他条件相同的情况下,与递减率相比,未来的效益和效益的权重更低),尽管一个较低的恒定率可能被用于影响后代的项目. ...对于代际项目,管理和预算局(2003)建议使用7%的贴现率(代表私人投资的税前实际回报)和3%的贴现率(代表“时间偏好的社会比率”)进行收益-成本分析。
这里有两点值得注意。首先,美国的贴现率是固定的。第二,7%的贴现率和3%的贴现率在一个世纪长的时间内的差异是巨大的。假设一项保单在100年后获得1000亿美元的收益。在贴现率为7%的情况下,目前花1.15亿美元或更少的钱来实现这一好处是值得的。(有时反过来考虑这个计算是有用的:如果你以7%的年利率投资1.15亿美元,到本世纪末你将拥有大约1,000亿美元。)以年贴现率为3%的年贴现率计算,为了实现这一效益,目前需要花费52亿美元。因此,那些愿意在当前花费数十亿美元来降低未来几十年或几百年气候变化风险的人与那些只愿意花费数百万美元的人之间的区别之一,可以追溯到不同的贴现率。

但是其他国家呢?作者写道(引文省略):
“在评估公共项目时,法国和英国使用贴现率表,其中今天适用的贴现率用于未来发生的利益和成本随着时间的推移而下降。也就是说,今天用于从第200年到第100年的福利贴现率低于第100年到现在的福利贴现率。”
他们认为,考虑到诸如未来的不确定性,以及未来确认的收益路径倾向于遵循相关模式(而不是年复一年的随机)这一事实后,贴现率的下降是有意义的。你可以查看一些文章,从数据中估计这样的利率,但在实践中,使用什么利率的决定可能由这些研究指导,而最终由监管机构选择。他们的结论是:

“我们认为,该理论为使用下降的确定性等效贴现率提供了令人信服的论据. ...显然,决策者在估计贴现率下降时间表时应该谨慎判断,无论采用哪种方法。此外,正如前面所强调的,应该随着时间的推移和更多可用数据的增加而更新DDR计划。与管理和预算办公室目前建议的很少更新的固定贴现率相比,建立一个用于项目分析的DDR估计程序将是一种改进。”