2016年4月1日星期五

公司利润背景

美国企业的高额利润经常出现在新闻中,部分原因是它们的利润不高他是最近《经济学人》杂志封面故事的主角。以下是一些长期背景和一些思考。

作为起点,这里是二战以来企业利润除以GDP的基本数据。最上面的红线是税前利润;最下面的蓝线是税后利润。最近利润的增长是显而易见的。但值得注意的是,20世纪80年代和90年代是企业利润相对较低的时期,而20世纪50年代至70年代利润较高。



有很多不同的方法来调整利润的获得一个更微妙的数字,但相同的基本模式随着时间的推移会显示通过更高的利润从1950年代到1970年代,低利润在1980年代和1990年代,和更高的利润在2000年代——向下波动大衰退期间的利润。以下是关于这个模式的一些想法。

1)那些指向高利润的人断言它们与更高水平的收入不平等密切相关是很常见的。从长远来看,这种联系并不明显。毕竟,上世纪50、60、70年代的不平等程度要低得多。不平等的加剧始于上世纪70年代,但企业利润在上世纪80年代和90年代下降到较低水平。

2)如图所示,在20世纪50年代、60年代和70年代,税前利润和税后利润之间的差距更大。这张图表显示,随着时间的推移,企业税在GDP中所占的比例变得相对较小。但是,作为经济的一部分,公司税收入的下降大部分发生在20世纪50年代到70年代之间,当时企业利润相当高。自2000年左右以来,最近企业利润的增长明显体现在税前和税后企业利润上。它不是公司税制度的产物。



3)在公共话语中有一种倾向,把“利润”本质上看成是“掠夺和掠夺”的同义词。对经济学家来说,利润是传递信息的信号。问题在于如何解读这些信息!理想情况下,高利润意味着企业生产的产品受到消费者的高度重视,因此这是企业投资、扩大产出、雇佣更多工人、提高现有工人工资的好时机。的确,高额利润为这些步骤提供了资金。例如,20世纪50年代和60年代的高利润伴随着(大部分)低失业率和就业和工资的稳定增长。

相比之下,最近的一轮高利润浪潮,尤其是自大萧条以来,似乎并没有与高投资、产出和工资的强劲增长等相结合。在这一点上有一些争议。例如,我们在美国经济中衡量的“投资”可能在概念上已经过时,因为21世纪的公司可能不会增加机械和设备方面的投资,而是以传统统计数据无法捕捉的方式,投资于提供新服务的无形能力。失业率下降的速度比预期的要慢,但现在已经低于5%。工资没有像预期的那样上涨,但是有一些初步迹象表明,它们可能已经开始这么做了

5)以这样或那样的方式,利润最终确实会回流到经济的其他部门,但这发生的机制已经随着时间的推移发生了变化。例如,20世纪50年代和60年代的高利润公司也倾向于向股东支付高股息。现在,高利润公司更有可能把利润用于股票回购。

6)如果你看一下美国公司的利润分配,你会发现利润的分配越来越不平等,即利润最高的公司也获得了更高的利润份额。讨论,请参阅“美国公司收益的更大不平等”(2015年10月22日)。我们也知道一场大规模的并购浪潮正在酝酿之中《经济学人》封面报道称,行业内的集中度正在上升:也就是说,流向少数顶级公司的销售份额正在上升。我们知道美国新公司的创业率有所下降,在年轻公司工作的员工比例也在下降。所有这一切都描绘了一幅图景,一群已建立的公司正在赚取更高的利润。毕竟,从上世纪50年代到70年代的高额企业利润,在某种程度上是由于规模庞大、成功的美国企业在这段时期的大部分时间里只面临有限的全球竞争。

7)就像许多经济问题一样,企业高利润的意义将在未来一两年随着更多数据的到来而得到澄清。如果未来几年看到投资和增长工资,加上利润凹陷,也许一波资金回到投资者回购股票和并购交易的一部分,那么这些最近几年将会看起来像个大萧条后过渡时期。但如果利润继续保持高位,那么其它解释就更有可能出现。利润上升的部分原因可能是生产商之间的竞争减弱。一个相关的理论是,许多高利润的公司都是技术公司,初创公司可能有风险,成本也很高,但当一家公司成功时,它已经建立了一个赏识用户的社区,以这种方式,利润可以是非凡的和持久的。