2016年10月7日星期五

整理专利流氓

持有专利所赋予的基本权力是阻止他人使用该发明,除非他们向你支付许可费用。不可避免的是,当你是专利持有者时,这种权力看起来很好,但当你因侵犯他人的专利而被起诉时,就不那么好了。让事情更复杂的是,一些起诉专利侵权的公司实际上并没有自己发明,这些公司也没有真正生产产品。这些公司的中性名称是“专利主张实体”。一个不那么中立的名称是,当这些公司似乎滥用专利法,以一种优雅的方式勒索其他公司的报酬时,称之为“专利流氓”。

购买专利或通过收取许可费来执行专利权并没有什么违法之处。事实上,对一家公司来说,收集一组密切相关的专利,然后将所有这些专利作为一个团体进行授权是一项有用的服务,这样希望使用这些专利的公司就可以与单个实体进行谈判。是否有可能以某种合理的方式划分“专利主张实体”,以将“诱饵”与其他实体区分开来?

联邦贸易委员会有权收集机密商业信息。“联邦贸易委员会分析了来自22家回应企业及超过2500家关联企业和其他相关实体的信息。”联邦贸易委员会在2016年10月的一项研究中称:专利主张实体活动.该报告长达200多页,包括对现有研究文献和相关法庭案例的回顾,以及联邦贸易委员会过去十年来对这一问题的思考。如果你想尽快了解这个话题,可以从这份报告开始。联邦贸易委员会是这样定义其研究对象的:
术语“专利主张实体”,即委员会在本报告和其他地方使用的PAE,指的是主要获得专利并通过对被指控的侵权人主张专利来寻求收入的公司。正如这个术语所强调的,PAE的商业模式侧重于主张公司从第三方获得的专利,而不是通过起诉从美国专利商标局(USPTO)获得的专利。专利是PAE的主要资产;PAE不制造、分销或销售产品。然而,仅仅持有一项专利并不能为PAE带来收入。相反,该公司通过授权该专利获得收入,或者在专利侵权诉讼中成功获得法院命令的赔偿(更少见的情况)。此外,PAE通常会通过向被指控的侵权者传达付款要求或提起侵权诉讼来发起谈判,从而获得许可。
该报告引用了其他研究的一些证据,表明更大比例的专利侵权诉讼是由“非执业实体”提起的,即拥有专利但不生产任何产品的公司。“随着时间的推移,由NPE提起的侵权诉讼的比例不断上升,从2009年的不到30%上升到2014年的60%以上,其中约89%的NPE诉讼似乎都是由非营利机构提起的。”

基本上,联邦贸易委员会认为,“专利主张实体”可以相当巧妙地分为两种“两种不同的专利主张实体商业模式:组合专利主张实体和诉讼专利主张实体。”联邦贸易委员会避免使用“专利钓鱼者”这个词,在本报告中,这个词主要出现在脚注中隐藏的其他文章中。但是当大多数人提到“专利流氓”时,他们想到的是“诉讼性质的专利侵犯者”。以下是“组合PAEs”的功能:

“组合PAEs最类似于制造企业的许可部门;它们资本化程度很高,经常从包括投资基金和制造企业在内的投资者那里筹集资金。通常情况下,这些投资者将获得投资组合PAE未来收入的一部分,并获得投资组合PAE专利的许可. ...
“组合利益相关者通常以以下方式进行业务。首先,他们获得了专利组合。组合专利获得方通常通过向专利所有人预付大笔款项的方式从制造企业获得专利。一些组合专利公司在单个交易中获得了数百或数千项专利,通常是从制造企业购买这些专利。其他投资组合专利获得的每笔交易的专利数量较少,并将它们聚集到更大的投资组合中。不管收购模式如何,Portfolio PAEs然后将获得的专利组织成一个或多个专利组合,每个组合包含数百(如果不是数千)专利,并将这些专利组合提供给. ...授权
“组合专利合作企业协商的许可涉及大量组合,通常包含数百或数千项专利,通常没有首先起诉被指控的侵权人。这些许可的价值通常为数百万美元。虽然投资组合PAEs仅占报告许可的9%,但它们产生了80%的报告收入,约32亿美元. ...
特别要注意的是,这些“组合专利专利”的投资者往往是获得组合专利的公司。因此,这些机构可以被视为是在改善“专利丛林”问题,即在某些领域有如此多密切相关和连锁的专利,使得创新者难以发挥作用。

诉讼性质的私人机构看起来不同。
“PAE诉讼业务模式经常采用一个或多个附属实体,通常以有限责任公司(llc)的形式成立,每个有限责任公司都是为了获取并主张少量专利组合,而不是将获得的专利捆绑或聚集到更大的专利组合. ...无论他们是否发出了要求信,在开始许可证谈判之前,诉讼类专利服务公司几乎总是在地方法院起诉潜在的许可证持有人. ...诉讼类私人利益实体往往缺乏资本。许多公司有一到三个私人业主,通常没有其他员工,在业主住宅外也没有办公室。事实上,有几家诉讼性质利益实体只是纯粹的个体企业家,他们完全依赖于外部律师和专业人士来维护关于他们的主张活动的记录. ...
“诉讼性质的专利侵犯者通常会起诉潜在的被许可人,并在不久之后通过与被告签订许可协议来解决,这些被告的专利组合通常少于10项。该许可通常产生的版税总额不到30万美元. ...定期调查专利诉讼成本的美国知识产权法律协会(American Intellectual Property Law Association, AIPLA)最近报告称,从发现期结束到NPE专利诉讼的辩护费用在30万美元至250万美元之间,具体费用取决于争议的金额。根据这一估计,77%的诉讼实体和解低于诉讼滋扰成本的实际基准。这表明,在PAE诉讼案件中,专利发现成本而不是专利的技术价值可能成为解决价值的基准. ...鉴于相对较低的许可金额,诉讼利益相关者的行为与妨害诉讼是一致的。
“对于他们获得的每一个单独的专利组合,都是典型的诉讼专利获得单位
创建一个新的附属实体,通常拥有10项或更少的专利。它们通常只有很少或根本没有营运资本,依靠与专利销售者分享未来收入的协议来为自己的业务提供资金。在调查中,96%的案件是由PAEs提起的诉讼,占报告许可的91%,但仅占报告营收的20%,约为8亿美元。”
该报告还指出,这个问题实际上集中在电子和软件行业。“在联邦贸易委员会的研究中,PAEs持有的所有专利中,88%属于计算机与通信或其他电气与电子技术类别,超过75%的研究PAEs持有的专利是软件相关的。”

如何在不过分妨碍专利权合法保护的情况下区分专利钓饵者的政策问题引发了一些棘手的问题,但报告提供了一些一般性的指导:
美国联邦贸易委员会认识到,侵权诉讼在保护专利权方面发挥着重要作用,健全的司法制度促进了对专利法的尊重。然而,妨害性侵权诉讼会占用司法资源,转移人们对生产性商业行为的注意力。考虑到这一平衡,联邦贸易委员会提出了改革方案:1)解决PAE诉讼中的发现负担和成本不对称问题;2)向法院和被告提供更多原告侵权诉讼的情况;3)简化以相同侵权理论起诉被告的多起案件;4)随着法院对专利案件申请要求的不断提高,充分认识这些侵权理论。
对于之前关于这些问题的讨论,我建议“《新的专利中介:平台、防御性聚合器和超级聚合器》,作者:Andrei Hagiu和David B. Yoffie,刊登在2013年冬季杂志《经济展望杂志