2018年9月13日(星期四)

乔治·奥威尔关于评判穷人的选择的思考

美国人口普查局刚刚公布了美国贫困率的年度报告(脚注和参考数据省略):“2017年官方贫困率为12.3%,比2016年的12.7%下降了0.4个百分点。这是贫困人口连续第三年下降。自2014年以来,贫困率下降了2.5个百分点,从14.8%下降到12.3%。2017年,有3970万贫困人口……”

同情低收入者是很容易的。但对我们中的许多人来说,包括我自己,要真正同情八分之一左右生活在贫困线以下的美国人要困难得多。很难避免落入容易,消息不灵通的说教,如果那些低收入人群更好地管理他们的食物预算,或存一点点钱,工作几个小时,或者避免服用高息贷款,那么他们的经济生活可以更加稳定和长期前景改善。这篇文章的其余部分是由较早的版本a大约四年前)

当我发现自己卷入了一场关于穷人如何生活的讨论时,我想到了乔治·奥威尔在他1937年出版的一本不受重视的书里的评论,通往维甘码头的路,这本书详细记录了大萧条时期英国北部工业地区如兰开夏和约克郡的穷人和有工作的穷人的生活。当然,奥威尔是从左派和社会主义的角度来写作的,他深切同情穷人。伯·奥威尔(Bur Orwell)也痛苦地坦诚了自己的反应和观点。奥威尔曾哀叹穷人在食物上做出了如此糟糕的选择,但随后他也指出,傲慢地告诉低收入者如何花掉他们仅有的那点钱是多么令人不满。这是奥威尔:
据我所知,英国各地的劳动人民都拒绝吃黑面包;在工人阶级聚居区通常买不到全麦面包。他们有时会给出黑面包“脏”的理由。我怀疑真正的原因是,在过去,人们一直把黑面包和黑面包混淆在一起,而黑面包在传统上与教皇仪式和木鞋联系在一起。(兰开夏郡有很多教皇制的鞋子和木鞋。可惜他们没有黑面包!)但是英国人的口味,尤其是工人阶级的口味,现在几乎会自动拒绝美味的食物。的人喜欢罐头豌豆和真正的豌豆和真正的鱼罐头鱼必须每年增加,和很多人可以真正的牛奶的茶更早会罐头牛奶——甚至这可怕的罐装牛奶糖和玉米粉制成的,不适合婴儿在锡巨大的字母。一些地区正在努力向失业者传授更多关于食物价值和合理消费的知识。当你听到这样的事情时,你会感到左右为难。 I have heard a Communist speaker on the platform grow very angry about it. In London, he said, parties of Society dames now have the cheek to walk into East End houses and give shopping-lessons to the wives of the unemployed. He gave this as an instance of the mentality of the English governing class. First you condemn a family to live on thirty shillings a week, and then you have the damned impertinence to tell them how they are to spend their money. He was quite right--I agree heartily. Yet all the same it is a pity that, merely for the lack of a proper tradition, people should pour muck like tinned milk down their throats and not even know that it is inferior to the product of the cow.
在另一篇文章中,奥威尔讨论了穷人是如何按照“炸鱼薯条标准”生活的,在这种标准下,廉价的奢侈品、博彩、体育和电子娱乐使生活变得可以忍受,即使是对那些缺乏工作或经济发展的现实机会的人来说也是如此。
自战争以来,贸易不得不自我调整,以满足低收入、营养不足的人们的需求,结果是如今的奢侈品几乎总是比必需品便宜。一双纯色鞋的价格相当于两双超智能鞋。花一顿正餐的钱,你可以买两磅便宜的糖果。三便士买不了多少肉,但你可以买很多炸鱼薯条。牛奶每品脱3便士,甚至“淡味”啤酒每品脱4便士,但阿司匹林每便士7英镑,你可以从1 / 4磅的包装中挤出40杯茶。最重要的是赌博,所有奢侈品中最便宜的。即使是处于饥饿边缘的人,也可以通过抽奖用一便士买到几天的希望(他们称之为“为之而活的东西”)。有组织的赌博现在几乎已经上升到一个主要产业的地位。以足球彩票为例,它每年的营业额约为600万英镑,几乎全部来自工薪阶层。希特勒重新占领莱茵兰时我刚好在约克郡。 Hitler, Locarno, Fascism, and the threat of war aroused hardly a flicker of interest locally, but the decision of the Football Association to stop publishing their fixtures in advance (this was an attempt to quell the Football Pools) flung all Yorkshire into a storm of fury.
此外,还有一个奇怪的现象:现代电学的奇迹如雨点般降临在那些空肚子的人身上。你可能会因为没有被褥而整夜发抖,但早上你可以去公共图书馆,阅读旧金山和新加坡为你发来的新闻。两千万人吃不饱,但实际上每个英国人都有收音机。我们在食物上失去的,我们在电力上得到了。整个工人阶级被剥夺了他们真正需要的一切,他们得到了部分补偿,廉价的奢侈品减轻了他们生活的表面。
你认为这一切都是可取的吗?不,我不喜欢。但也可能是工人阶级在这种情况下所能做的最好的心理调整。他们既没有变成革命者,也没有失去自尊;只不过他们克制住了自己的脾气,安顿下来,在炸鱼薯条标准上尽最大努力。. . . .当然,战后廉价奢侈品的发展对我们的统治者来说是一件非常幸运的事情。炸鱼薯条、艺术丝袜、罐装鲑鱼、廉价巧克力(5块2盎司的巧克力6便士)、电影、广播、浓茶和足球赌球很可能避免了革命。因此,我们有时被告知,整个事情是统治阶级的一种精明的策略——一种“面包和马戏”的生意——来压制失业者。我所看到的我们的统治阶级并没有让我相信他们有那么多的智慧。事情已经发生了,但这是一个无意识的过程——制造商对市场的需求和半饥饿的人们对廉价缓解药的需求之间相当自然的相互作用。
在现代,我们已经把“炸鱼薯条标准”美国化为“汉堡薯条”,但穷人通过流行文化和体育、通过电子设备缓解贫困带来的不适的观念,仍然带有令人不安的当代意味。

就我自己而言,我的生活常常觉得我总是在经历时间的短缺。无论如何,生活的任务都完成了。但是,为什么我不能做得更好,尤其是努力工作几个月或一年,然后远远超过我的工作?当然,如果我不从一个最后期限活到下一个,那会是一种更轻松和愉快的生活?!?但我经常无法通过这种方式节省时间和成功——就像那些面临收入短缺的人经常无法努力攒一段时间的钱,以缓解持续的财务危机一样。如果你把我自己在生活期限内的行为与时间短缺下的行为进行比较,把低收入者在生活期限内的行为与收入短缺下的行为进行比较,有些模式看起来很相似。

当然,也有很多反例表明,低收入者在收入有限的压力下,能够极好地管理自己的资源。有很多类似的例子表明,忙碌的人总是能在截止日期之前完成工作。但或许经济学的中心主题是,在资源稀缺的情况下,我们必须尽最大努力做出选择。对于许多现代穷人来说,奥威尔对他们生活地位的总结仍然是正确的。纵观现代美国,人们仍然可以这样写:“整个工人阶级被剥夺了他们真正需要的一切,他们得到了部分补偿,廉价的奢侈品减轻了他们生活的表面。”指责穷人的行为提供了一种减轻表面困难生活环境的方式,这是基本的人类同理心的失败。